在遙遠星系的中心,一個黑洞正在慢慢消耗一團氣體,這些氣體像繞著排水管的水一樣在其周圍盤旋。當一股穩定的氣體被滴入張開的花膠中時,超熱粒子聚集在磁盤上方和下方的黑洞附近,產生了燦爛的X射線光輝,可以在地球上3億光年之外看到。已知這些被稱為黑洞電暈的超高溫氣體會在其發光度方面發生顯著變化,隨著黑洞的進給,其亮度變暗或變暗多達100倍。

但是兩年前,天文學家敬畏地注視著一個名為1ES 1927 + 654的星系中黑洞日冕的X射線完全消失,在大約40天內消失了10,000倍。它幾乎立即開始反彈,大約100天后變得比事件發生前明亮了近20倍。

黑洞電暈產生的X射線光是黑洞饋電的直接副產品,因此1ES 1927 + 654所發出的光消失可能意味著其食物供應已被切斷。在《天體物理學雜志快報》上的一項新研究中,科學家們假設一顆失控的恒星可能太靠近黑洞并被撕裂了。如果是這樣的話,來自恒星的快速移動碎片可能會撞毀整個磁盤部分,從而短暫分散氣體。

這項研究的主要作者,智利圣地亞哥的迭戈·波塔萊斯大學助理教授克勞迪奧·里奇說:“通常情況下,我們在黑洞上不會看到這樣的變化。”“真是太奇怪了,一開始我們認為數據可能有問題。當我們看到它是真實的時,這非常令人興奮。但是我們也不知道我們在處理什么;我們沒有交談過的人看到過這樣的事。”

像1ES 1927 + 654中的星系一樣,宇宙中幾乎每個星系都可能在其中心擁有一個超大質量的黑洞,其質量比太陽大數百萬或數十億倍。它們通過消耗包圍它們的氣體(也稱為吸積盤)來生長。由于黑洞不會發射或反射光,因此無法直接看到它們,但是來自日冕和吸積盤的光提供了一種了解這些黑暗物體的方法。

作者的恒星假說還受到以下事實的支持:在X射線信號消失之前的幾個月,地球上的觀測站發現該圓盤在可見光波長(人眼可以看到的波長)下明顯變亮。這可能是由于恒星碎片與磁盤最初碰撞造成的。